Pourquoi les douleurs à la tête sont les plus éprouvantes ?

Rages de dents, migraines ou encore otites sont des pathologies qui nous affectent plus fortement émotionnellement en comparaison du reste. La douleur est épuisante et le moral n’est généralement pas au beau fixe. Mais pourquoi ? Des chercheurs de l’Université de Durke, aux Etats-Unis, se sont penchés sur les réseaux neuronaux responsables de ces sensations. Leurs résultats ont été publiés dans Nature Neuroscience.

Des précédentes études ont déjà montré qu’un stimulus de la même intensité induit une douleur plus forte dans le visage que dans le corps. Cependant, les causes de ce phénomène étaient jusqu’ici restées inconnues. La théorie serait simplement que la tête ressentirait plus la douleur que le corps. Mais les chercheurs ne parviennent pas à expliquer pourquoi la peur et la souffrance émotionnelle sont plus importantes pour une douleur à la tête plutôt que pour une douleur corporelle.

Les douleurs à la tête sont liées à nos émotions

En travaillant sur l’activité cérébrale des souris, les scientifiques se sont rendu compte que les neurones sensoriels qui desservent la tête sont directement reliés à l’un des principaux centres traitant les émotions, appelé noyau parabrachial. En revanche, les neurones sensoriels dans le reste du corps ne sont connectés qu’indirectement à cette zone du cerveau. Lors d’une douleur à la tête, l’IRM a elle aussi montré une activité accrue dans l’amygdale, une région du cerveau impliquée dans les expériences émotionnelles.

Selon les auteurs, cette étude montre que soigner la sensation de douleur ne suffit pas, et qu’il faudrait traiter en plus les aspects émotionnels de cette souffrance. Mieux connaître les voies de signalisation qui régissent ces phénomènes permettra le développement de traitements innovants pour des patients subissant, par exemple, de forts épisodes migraineux.

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